Stay or go? Oakland families face difficult decisions in the wake of the pandemic. / ¿Quedarse o irse? Las familias de Oakland enfrentan decisiones difíciles a raíz de la pandemia.

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This story appears as part of our Numbers and Narratives: A Year In Review series.

Like many Oakland parents and caregivers, Brittany Walker Pettigrew has faced difficult decisions. In 2012, her family had a tough choice laid out for them after losing their home — stay in Oakland, or start a new life in another city. 

They chose to stay.

“We had a choice to stay in our community or move and have schools that perform a little better but we would have to give up some diversity. We weren’t ready to give that up,” said Walker Pettigrew. “We made a conscious decision to stay in Oakland so our kids wouldn’t have disruption.”

But Walker Pettigrew knows all too well that so many families of color like her own don’t always have a choice when it comes to staying rooted in Oakland. When the pandemic hit, her son was forced to say goodbye to three of his oldest friends after their families left Oakland for places like Vallejo and Fairfield. 

“They left because of the cost of housing,” shared Walker Pettigrew. “These boys had been together in class since [kindergarten]. They were kept together intentionally because they all did well together.”

Walker Pettigrew says, “the parents kept their children in the school despite leaving the area, because the school community wrapped these children with social and emotional support even though distance learning.”

The decision to search for new opportunities or leave Oakland in pursuit of a more sustainable cost of living is reflected in OUSD’s enrollment data. A look at the last few years shows an overall enrollment decline of over 4%. Last year alone, in the midst of the pandemic, 665 fewer students enrolled in OUSD than the previous year.

This trend is playing out even more starkly across California with families leaving the state for less expensive housing, job opportunities, and more quality school options. Last year alone, California saw a 3% decrease in statewide K-12 enrollment with the largest dips seen in TK and kindergarten grades.  

Looking ahead to the next school year, applications across both district and public charter schools in Oakland are down, with TK slots seeing a 25% decrease. If the decline in applications translates into lost enrollment, the financial implications could be detrimental to an already cash-strapped school district.  

The question remains: what can Oakland education leaders do to boost enrollment? 

While there is little the district can do alone to combat the larger economic pressures that Oakland families face, focusing on improving school quality will help keep families in Oakland schools. OUSD Superintendent Johnson-Trammell recently presented a plan to do just that. 

“Even amidst a pandemic, we need to keep our eye on the future. That’s where the 2021-2024 Strategic Plan comes in,” explained Johnson-Trammell during an OUSD School Board meeting.

The plan lays out a vision for improving literacy, increasing college readiness, and ensuring that more Oakland students feel a sense of belonging at their schools.  The OUSD Board will vote on this plan on June 30th. You can share your feedback online here.

Como muchos padres y guardianes de Oakland, Brittany Walker Pettigrew ha enfrentado decisiones difíciles. En 2012, su familia tuvo que tomar una decisión difícil después de perder su hogar: quedarse en Oakland o comenzar una nueva vida en otra ciudad. 

Eligieron quedarse.

“Tuvimos la opción de permanecer en nuestra comunidad o mudarnos y tener escuelas que se desempeñen un poco mejor, pero tendríamos que renunciar a algo de diversidad. No estábamos dispuestos a renunciar a eso”, dijo Walker Pettigrew. “Tomamos la decisión consciente de quedarnos en Oakland para que nuestros hijos no sufrieran molestias”.

Pero Walker Pettigrew sabe muy bien que muchas familias de color como la suya no siempre tienen otra opción cuando se trata de permanecer arraigadas en Oakland. Cuando llegó la pandemia, su hijo se vio obligado a despedirse de tres de sus amigos más antiguos después de que sus familias se fueran de Oakland a lugares como Vallejo y Fairfield. 

“Se fueron por el costo de la vivienda”, compartió Walker Pettigrew. “Estos chicos habían estado juntos en clase desde [Kindergarden]. Se mantuvieron juntos intencionalmente porque a todos les fue bien juntos “. 

Walker Pettigrew dice, “los padres mantuvieron a sus hijos en la escuela a pesar de salir del área, porque la comunidad escolar envolvió a estos niños con apoyo social y emocional a pesar de la educación a distancia”.

La decisión de buscar nuevas oportunidades o dejar Oakland en busca de un costo de vida más sostenible se refleja en los datos de inscripción de OUSD. Una mirada a los últimos años muestra en general la disminución en inscripción de más del 4%. Solo el año pasado, en medio de la pandemia, 665 estudiantes menos se inscribieron en OUSD que el año anterior.

Esta tendencia se está manifestando aún más claramente en todo California con familias que abandonan el estado por viviendas menos costosas, oportunidades laborales y opciones escolares de mayor calidad. Solo el año pasado, California experimentó una disminución del 3% en la matrícula estatal de K-12 con las caídas más grandes en los grados de TK y kindergarten. 

Las solicitudes en las escuelas charter públicas y del distrito en Oakland han bajado, y los puestos de TK experimentan una disminución del 25% para el próximo año escolar. Si la disminución de solicitudes se traduce en la pérdida de inscripciones, las implicaciones financieras podrían ser perjudiciales para un distrito escolar que ya tiene problemas de liquidez.  

La pregunta sigue siendo: ¿qué pueden hacer los líderes educativos de Oakland para impulsar la inscripción? 

Si bien es poco lo que el distrito puede hacer solo para combatir las mayores presiones económicas que enfrentan las familias de Oakland, concentrarse en mejorar la calidad escolar ayudará a que las familias sigan en las escuelas de Oakland. La superintendente de OUSD, Kyla Johnson-Trammell, presentó recientemente un plan para hacer precisamente eso. 

“Incluso en medio de una pandemia, debemos estar atentos al futuro. Ahí es donde entra el Plan Estratégico 2021-2024 “, explicó Johnson-Trammell durante una reunión del consejo escolar de OUSD.

El plan establece una visión para mejorar la alfabetización, aumentar la preparación universitaria y garantizar que más estudiantes de Oakland tengan un sentido de pertenencia a sus escuelas.  El consejo escolar de OUSD votará sobre este plan el 30 de junio. Puede compartir sus comentarios en línea aquí.

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